Van donderdag 21 juni  tot en met zondag 24 juni kleurt het podium van cc De Herbakker biljartgroen. De Eeklose Biljartclub organiseert dan voor de 3e maal in haar 64-jarig bestaan een internationaal biljartevenement van topniveau.

De eerste keer in 1973 in de salons van “De Eiken Zetel“: het Europees kampioenschap driebanden voor profs.  Winnaar toen werd Raymond Ceulemans met Ludo Dielis op de 2e plaats. Dertig jaar later (2003) was de Stedelijke Sporthal het schouwtoneel voor het Wereldkampioenschap driebanden voor Juniors met de Griek Filippos Kasidokostas als laureaat. Lokale belofte Steven Van Acker bevestigde toen met een mooie tweede plaats.

Iconen
En straks is de cirkel rond. Nu is het de beurt aan de ‘oudere’ biljartlegendes (+ 65) die het onder elkaar moeten uitvechten in een driebandentornooi voorbehouden aan spelers die heden nog altijd op een sportief en aanvaardbaar niveau hun favoriete spel beoefenen.
Het hoofdtornooi wordt gespeeld met 16 deelnemers, waarvan 8 spelers met een wild-card.  Acht andere moeten zich plaatsen via kwalificaties die betwist worden van maandag 18 tot en met woensdag 20 juni in het lokaal Montana en café Eiktak , beiden op de Markt te Eeklo. Bij de 8 wild-card spelers alvast Raymond Ceulemans, Ludo Dielis en Richard Bitalis.
Met 21 wereldtitels, 23 Europese titels en 24 Belgische titels in drieband is de 80-jarige Raymond Ceulemans zonder twijfel dé grote trekpleister en attractie van dit tornooi.  
De nu 73-jarige Dielis was decennialang nationaal en internationaal (met o.a. 2 wereldtitels en 3 Belgische titels) de voornaamste belager van zijn generatiegenoot Ceulemans.
En dan is er dus nog Richard Bitalis, bronzen medaille in Eeklo in 1973. Hij werd talrijke malen Frans kampioen driebanden maar in zijn rush naar Europees of Wereldgoud werd hij telkens gedwarsboomd door Raymond en Ludo.

Ontgoocheling
Toch was Bitalis (72)  in zijn jonge jaren een fantast en een showman op en rond het groene laken. En dat is hij heden nog altijd. Hij wordt in De Herbakker zonder twijfel de smaakmaker en publiekslieveling.
Verder onder de uitgenodigde spelers: de Nederlander Rini Van Bracht. In zijn carrière 2 x wereldkampioen en 2 x Europees kampioen driebanden. Speciaal voor het evenement in Eeklo heeft hij al een tijd terug de keu ter hand genomen en ijverig beginnen oefenen. Andere wild-cards:  de Spaanse speler José Maria Quetglas, de Deense Scandinaaf Poul Bjerring en  de Duitser Hans Juergen Kuhl, allen spelers met een rijk internationaal verleden in het driebanden.
De 8e wild-card is uiteindelijk dé grote ontgoocheling voor de organisatoren. Die uitnodiging was immers voorbehouden voor de 75-jarige Japanse grootmeester Nobuaki Kobayashi, 2 x Wereldkampioen en 10 maal tweede op een WK.  Deelname van Kobayashi in Eeklo was toegezegd maar een plots opdoemende ernstige ziekte dwong hem tot forfait. Zijn zoon Hideaki tekent echter wel symbolisch present in Eeklo als toeschouwer. De 8e wild-card werd dan toegekend aan een 3e Belgische speler, Pol Stroobants. Deze 71-jarige Leuvenaar, dolgelukkig met die onverhoopte uitnodiging,  werd in zijn biljartloopbaan 3 Belgisch kampioen driebanden.

Wie ‘stoot’ door?
In de kwalificatieronde zitten er ook 35 kleppers  met  een méér dan respectabel biljartverleden, waarvan er dus 8 gelukkigen doorstoten naar het hoofdtornooi.  Onder hen Belgen, Nederlanders, Duitsers, Fransen … en ook één Japanner.
Wedstrijden in het hoofdtornooi vangen aan op donderdag 21/6 , vrijdag 22/6 en zaterdag 23/6  telkens om 10 u in De Herbakker. Laatste wedstrijden starten dagelijks omstreeks 19 u. Uitgezonderd op zaterdag 23 juni. Die namiddag zijn er om 14 u en 16 u de kwartfinales. Met aansluitend om 19.30 u  in salons Mimosa een   “Legends Evening “, een culinair en muzikaal festijn in aanwezigheid van alle biljartlegendes, waarbij iedereen kan deelnemen (mits betaling).
Het tornooi zelf in De Herbakker is voor iedereen gratis !

Wereldwijd op TV
En dan is er natuurlijk nog de finaledag. Op zondag 24 juni worden om 11 u de beide halve finales gespeeld met als sluitstuk dé finalewedstrijd om 14.30 u. Op de finaledag zakt een opnameteam van TV zender Sporza af naar De Herbakker. En het ganse tornooi wordt gedurende 4 dagen world-wide en live uitgezonden door de betalende biljartzender Kozoom met een gigantisch kijkersaantal, niet alléén in gans Europa, Noord-en Zuid Amerika maar vooral ook in Zuid-Korea, Japan en Vietnam.  
Alle verdere info over het “Legends”-tornooi, ook over het Legends-diner van zaterdag 23 juni  vindt U terug op de website van de organisatie: www.trophyofthelegends.be

(PDB)