• Eeklo

Nathalie Matthijs (37), jongste dochter van oud-burgemeester Erik Matthijs en tandarts Eliane De Baets, trad twee jaar geleden in dienst bij het Brusselse NAVO-hoofdkwartier als “Head of Talent Management and HR Integration”, een job op zeer hoog niveau in de hiërarchie van dit bondgenootschap met 30 landen als lid, onder leiding van NAVO-secretaris Jens Stoltenberg, gewezen premier van Noorwegen.
In haar functie was zij maandenlang van dichtbij betrokken bij de voorbereiding van de recente Navotop, waarin de aanwezigheid van Amerikaans president Biden het meest in het oog sprong.
Achteraf vertelt zij ons hoe intens Corona de hele logistiek rond dit anderhalf jaarlijks gebeuren parten heeft gespeeld. En hoe de schaduw van vorig president Trump al die tijd de voorbereidingen heeft beïnvloed.

Kluwen
“Iedereen had vooral oog voor de komst van Biden”, vertelt zij ons. “Maar vergeet niet dat nog 29 andere staatsleiders eveneens hun opwachting maakten, elk met eigen omgeving, stafleden en agenda. Alleen maar het invullen van eigen voorkeuren voor catering, het onderling afstand houden en de verplichte mondmaskers hebben ons serieus beziggehouden en net geen nachtmerrie opgeleverd. Voor het probleem van wie is wel of niet al gevaccineerd van ons aanwezig personeel, hadden we al iedereen gevraagd, licht verplicht, zich op voorhand te laten vaccineren. Alle aanwezigen, ook eerste ministers en presidenten, hun stafleden en bedienden, iedereen werd getest en bij het binnenkomen met automatische warmtescanners de temperatuur gemeten.
Kan je je inbeelden hoe het kluwen van security, het protocol, de catering, vervoerdiensten, sanitaire voorzieningen, de IT-diensten samen met vertalers-tolken, de pers van al die landen, de medische voorzieningen met dokters en verplegers, enz., hoe dit allemaal naar één onfeilbaar einddoel van één dag moest worden geleid. Fouten waren voor niemand toegelaten! Pas in februari wisten we dat de Navotop zou samenvallen met de G7-top in Londen. Slechts een paar maanden hebben we kunnen werken met meer dan 3.000 personeelsleden en adviseurs, verspreid over 30 landen, waarvan 800 mensen op ons hoofdkwartier in Elsene zelf.”

Roekeloos idee
De vorige top met president Trump in Londen had nogal wat trauma’s onder de leden nagelaten. Kort na zijn aankomst lekte immers uit dat Trump onderweg in zijn vliegtuig Air Force 1, had gespeeld met het onthutsende en roekeloze idee om straks, volledig out of the blue, aan te kondigen dat Amerika uit de Navo zou stappen ! Zijn onthutste meereizende adviseurs hadden de meeste moeite om deze plotselinge ingeving uit zijn hoofd te praten. Het zou een regelrechte bom in de wereld veroorzaken. Toen hem werd verteld dat de Navoleden hun legers uitrustten met hoofdzakelijk Amerikaanse aankopen, was dit economisch argument net voldoende om van zijn krankzinnig idee af te stappen. Toen hij in één van zijn speeches de andere lidstaten nadien schoffeerde omdat ze te weinig in de kosten van de Navo deelden, verleidde dit de Franse president Macron tot de gevleugelde uitspraak “De Navo is hersendood”.
Anderhalf jaar later zou de pessimistische sfeer die Trump toen achterliet de volgende top in Brussel nog steeds beïnvloeden.
Nathalie: “ De komst van Biden heeft hier veel ten goede veranderd. De sfeer was nadien optimistisch en hoopgevend voor de toekomst. Vooral zijn beminnelijke en galante stijl, in tegenstelling met die van Trump, heeft veel goedgemaakt. De cohesie tussen de lidstaten werd versterkt, en dat was nodig. De algemene eindconclusie van onze baas Stoltenberg achteraf was ‘dit is de beste top ooit !’

Koffiedames
Nathalie heeft de hele bedoening vanop afstand meegemaakt. Zij gaf haar VIP-plaatsen af aan eigen personeel die hard had gewerkt. Zijzelf had het te druk met haar lidmaatschap van de plaatselijke crisis-cel en als tijdelijk hoofd van de geneeskundige dienst.
Als besluit van haar relaas aan Taptoe haalde ze nog een prettige anekdote uit de kast, die op social media onmiddellijk een topper werd.
Nathalie: “President Biden werd op de top voor zijn drank bediend door afwisselend 3 koffiedames. Toen hij bij het afscheid rechtstond en door de zaal ging, massaal geëscorteerd door pers en eigen security, zag hij in zijn ooghoeken de drie dames bij hun tafeltje staan. Hij ging er op af en bedankte hen persoonlijk voor hun vriendelijke bediening. Hij nodigde de dames zelfs uit voor een selfie met hemzelf. De selfie ging onmiddellijk viraal en bleef dagenlang hét onderwerp van gesprek !

Piet De Baets