Daphné is 31, knap, leidt een eigen succesvol bedrijf, is moeder van 2 peuters en bouwt nog elke dag verder aan haar droom. Toen ze onlangs de Eeklose "Award voor persoonlijkheid van het jaar " won, trokken velen wat bedenkelijk hun wenkbrauwen op. Niet evident inderdaad voor een dame die nauwelijks nog in de Eeklose publieke belangstelling kwam. Maar een uitgebreid en eerlijk gesprek met de redactie van Taptoe leerde ons een verstandige en dynamische jonge vrouw kennen, die 10 jaar geleden uit het niets steil omhoog klom met een eigen krokettenproductie en qua 'persoonlijkheid' weinig gelijken in haar leeftijdscategorie kent.
Haar familienaam klinkt bekend in Eeklose voetbalmiddens, want grootvader Julien en vader Rudi Aers zijn al tientallen jaren voortrekkers van FC Eeklo. Maar Daphné deed het vanaf het begin helemaal alleen, samen met haar man Jurgen en dus zonder hulp van papa. Haar zaak noemt TNS (Texture Nutrician Sense), maar gekscherend noemt ze het "T 'is Nie Slecht"... Inderdaad, niet slecht, een inmiddels dagelijkse productie van 15.000 kroketten volhouden, voorlopig met 1 dagploeg van slechts 15 mensen. En tegelijkertijd de druk van expansie in de nek voelen.


De ambities van Daphne Aers zijn grenzeloos. Nochtans stopte zij haar studies op 15-jarige leeftijd, tot grote wanhoop van haar vader, die de opvolging voor zijn boekhoudkantoor zag vervliegen. De winnares van de Theo Award voor Persoonlijkheid 2010, bracht haar bedrijf TNS Kroketten echter in geen tijd naar ongekende hoogtes. Wat tien jaar geleden geruisloos klein en ambachtelijk begon, is nu uitgegroeid tot een bedrijf met een omzet van 2,7 miljoen euro dat kroketten levert aan zowat alle grote winkelketens in België. Nu al droomt men aan de Ringlaan in Eeklo om na de zomer met zes man bij een tweede dagploeg te kunnen opstarten
Binnen bij de groten
De naambekendheid van TNS kende vorige maand een behoorlijke boost toen zaakvoerster Daphne Aers in haar thuisbasis Eeklo de Theo won van grootste persoonlijkheid in de plaatselijke zakenwereld. Daphne viert deze week woensdag haar 31e verjaardag en is bijzonder trots op haar trofee. "De Award staat in mijn bureel op de kast", zegt ze. "Wanneer klanten op bezoek komen, laat ik de trofee altijd zien. Het is een mooi visitekaartje voor ons bedrijf. Ik begon als meisje van 20 als boekhoudster in een bedrijf dat kroketten maakte. Toen het bedrijf overgelaten werd, zijn mijn man Jurgen en ik onze eigen weg ingeslaan. We startten zeer kleinschalig in de Eeklostraat in Lembeke. Een bedrijfje van amper 150 vierkante meter groot, waar amper twee paletten konden gestapeld worden. In 2001 haalde ik een contract binnen bij Delhaize waar ik bio-kaaskroketten mocht leveren. Zo is de bal aan het rollen gegaan en ben ik in de wereld van de warenhuisketens terecht gekomen. Ondertussen leveren wij aan honderden filiaalwinkels. Ik denk dat zowat elke Meetjeslander onze producten al eens gegeten heeft. Vaak zonder te weten dat de kroket in zijn bord aan zijn achterdeur gemaakt werd."
Klassiekers en
nieuwigheden
Ondertussen liggen de Eeklose kroketten niet alleen meer in Delhaize, maar ook in de Makro, de Colruyt, bij Okay, de Spar, Bio Planet, Mestdagh en in de Lidl. Meestal onder het eigen huismerk van het filiaal in kwestie en maar zelden met het logo van TNS zelf er op. Voor de klant in de winkel is het dus moeilijk nagaan of het nu al dan niet de Eeklose kroket is.
"De garnaalkroket en de kaaskroket zijn natuurlijk onze twee klassiekers", zegt Daphne. "Ik sta vaak in de familiekeuken en ga dan zelf op zoek naar nieuwe smaken. Maar wat ik ook zou uitvinden: populairder dan de garnaalkroket of kaaskroket zal het wel nooit worden. In ons assortiment hebben we ondertussen ook de kreeftkroket, de Breydelhamkroket, kroketten met heerlijke Gandaham, cocktailkroketjes en zelfs kroketten met kalfszwezerikken. Allemaal overheerlijk, maar het blijft toch in de schaduw van de garnaal- en kaaskroket." Dat TNS mag leveren aan de grote winkelketens in België is iets waar concurrenten jaloers op zijn. "Onze sterke is dat we op maat leveren, ook in kleinere hoeveelheden", zegt Daphne. "Als een bepaalde winkelketen vraagt naar bijvoorbeeld een kroket van Gandaham met groene asperges, dan duik ik mijn keuken in en kijk of die smaken samen kloppen. Als we tot een lekker eindproduct komen, maak ik die kroketten dan in de hoeveelheid die de klant vraagt. Andere bedrijven zouden wellicht al die moeite misschien niet doen.
Nieuwe tapas
voor Spanje
TNS draait met 15 personeelsleden op volle toeren, maar de toekomst ziet er rooskleurig uit. "Na de vakantie gaan we aan de slag met twee ploegen", zegt Daphne Aers. "Dat wil zeggen dat ik zes extra personeelsleden nodig heb. In de aanloop naar de feestdagen zal het vanaf september al blijvend druk worden. Ondertussen ben ik over enkele mooie contracten aan het onderhandelen. Als we die kunnen binnen halen, dan bestaat de kans dat we ook na de feestdagen in twee ploegen en dus met de 21 personeelsleden kunnen blijven werken. Ik ben pas 31 en heb ambitie zat. We leveren nu in België en ook in Frankrijk, maar waarom ook niet verder? We zijn nu bezig met de Spaanse markt te verkennen. De smaken zijn daar anders dan hier. Ze willen daar meer garnaal in de kroket en de grootte moet schommelen tussen een echte kroket en een aperitiefhapje. Ik ben er zeker van dat de Spanjaarden binnenkort gaan smelten voor onze nieuwe tapas."
TNS bouwt op een sterk team, maar toch rust heel wat druk op de zaakvoerster zelf. Zij bedenkt en test nieuwe producten, voert het management, staat in voor de verkoop en de public relations ('een vrouw in een mannenwereld heeft zijn voordelen'), en neemt ook de boekhouding voor haar rekening. Echtgenoot Jurgen (ooit zwemleraar en regent Licham.opvoeding) ondersteunt haar volop en zorgt voor de productie, het programmeren van de processen, aankoop en sturing van machines, controle van de kwaliteit en de hygiëne.
"Ik ben altijd een vechter geweest", zegt Daphne. "Ik ben wel niet jarenlang naar school geweest, maar heb altijd willen vechten om mijn doel te bereiken. Als kind heb ik aan competitiezwemmen gedaan en daar heb ik geleerd dat je altijd moet winnen. Dat doe ik nu ook in de zakenwereld."
Eigen droom eerst
Daphne combineert haar drukke job met een mooi gezinsleven. Haar man Jurgen Mariman en de kinderen Amber (8) en Benne (5) maken haar geluk compleet. "Soms vragen mensen mij hoe ik mijn gezin en mijn bedrijf kan blijven combineren", zegt Daphne. "Maar dat lukt wonderwel. Ik heb een drukke job, maar ook nog veel vrijheid. Wanneer ik bijvoorbeeld om 11 uur bij een klant moet zijn, dan probeer ik vooraf nog vlug een winkel binnen te springen om mijn boodschappen te doen. Natuurlijk moeten de kinderen af en toe verplicht naar de opvang. Maar als we samen zijn, genieten we dubbel. Of het mijn droom is dat mijn kinderen ooit op mijn stoel zitten? Daar heb ik eerlijk gezegd nog nooit over nagedacht. Ik kijk echt nog niet zover in de toekomst. Vooraf nog eerst wat verder werken aan mijn eigen droom", zegt Daphne Aers nog.

Je vindt TNS Kroketten langs de Ringlaan 5 (Industriepark) in Eeklo. Meer info op 09 378 64 45 of www.tnskroket.be.