Het nieuwe briefpapier is besteld en onderaan de mails is het logo al aangepast. 'Grower of the year', prijkt er voortaan bij Sylva. Marc Van Hulle is terecht trots op die titel: Beste sierteler van de wereld.
Marc Van Hulle is terug uit Zaragossa waar hij totaal onverwacht de titel 'Grower of the year', een trofee in de vorm van een gouden roos, meegraaide voor de neus van vijf andere bedrijven: Van den Berk uit Nederland, Bransford Webbs uit Engeland, Grup Roig uit Spanje, Gartenbau Wittmann uit Duitsland en Flores de Tenjo uit Colombia.

'Een ongelooflijk gevoel', glundert hij. 'We wisten dat we top waren, maar daar nu de bevestiging van krijgen, dat is ongelooflijk!' Het was de eerste keer dat de prijs werd uitgereikt. 'Ik vind het daarom goed dat met ons, een boomkwekerij, eerst de wortels van de sierteelt worden bekroond', meent hij.
'Het bedrijf uit Columbia teelt bijvoorbeeld snijbloemen, maar die heeft niet het contact met de natuur zoals wij. Komende maandag gaan wij bijvoorbeeld eikels rapen in Buggenhoutbos: vijf ton in totaal van ongeveer 150 eikels per kilo (goed voor in totaal zo'n 750.000 eikels, nvdr.). 'Wij leven dus echt van de natuur. Dit is de basis van de sierteelt! Vandaar dat wij er ook op staan om kwalitatief goed plantgoed te leveren. 'Sylva capit quale dat respondum titi tale' is onze slogan: geef het bos wat het bos toekomt. Of om het nog anders uit te drukken: 'Wat is het verschil tussen een dokter en een boomkweker? Als een dokter een fout begaat, zit ze onder de grond. Als een boomkweker een fout heeft gemaakt, zie je ze over 200 jaar nog. Wij zorgen immers voor de bossen van toekomst! In die zin vind ik dat wij meer verantwoordelijkheid hebben dan een kweker van geraniums of azalea's.'
Maar Sylva heeft de trofee van 'Beste sierteler van wereld' niet enkel te danken aan zijn uitstekend plantgoed waar 7 generaties kennis in zit. De jury loofde het bedrijf ook voor hun milieuvriendelijke aanpak. 'Wij werken niet met chemische bestrijdingsmiddelen, maar zoveel mogelijk met natuurlijke oplossingen. Een ervan is het gebruik van de larven van lieveheersbeestjes. 'Die larven vreten zich vol aan wolluizen die op beukenhaag zitten. Vanuit Limburg worden die larven op popcorn met honing aangevoerd en die popcorn wordt tussen de planten verspreidt.' Of wie langs de N9 rijdt, heeft ter hoogte van Lovendegem ongetwijfeld al de velden vol Tagetes (Afrikaantjes of Stinkertjes in de volksmond, red.) gezien. 'De plantenwortels graven tot 30cm diep en verspreiden er tijdens de bloei een chemische stof die alle aaltjes in de grond doden. En als de plant tijdens de winter afsterft, zorgen de holle wortels voor een uitstekende drainage van de grond. Op die manier zullen onze gronden komend voorjaar in uitstekende conditie zijn.' Daar worden dan wintereiken geplant die over twee jaar zullen gebruikt worden bij de aanleg van het parkbos in Zwijnaarde en De Pinte. Eigenlijk uitzonderlijk dat Sylva nog in België levert. 'Toen Vera Dua minister was, beloofde ze op 7 jaar tijd 10.000 hectare te bebossen. Wij hebben haar gezegd dat we dat plantgoed in een jaar kunnen leveren', lacht Van Hulle.