De verkiezingen van vorige maand zorgden voor een kleine aardverschuiving in Nevele. Ook voor Merendree verandert er heel wat. Schepen Hugo Verhaege (N-VA) laat een nieuw mandaat aan zich voorbijgaan en gaat teleurgesteld met politiek pensioen. Partijgenoot en (pas enkele maanden gestopte) schooldirecteur Jan Pauwels  zorgt voor de wissel van de wacht: hij mag zich al vanaf 1 januari laten aanspreken als kersverse OCMW-voorzitter en gaat aan de slag binnen de coalitie van CD&V, N-VA en Sp.a.
Vooreerst: globaal gaat Merendree erop vooruit. Op dit moment verdedigen nog twee politici de belangen van dit dorp: schepen Hugo Verhaege (Open VLD) en oud-schepen Christine Roets (Open VLD). Sinds de verkiezingen zijn er nu zowaar 4(!) verkozenen uit Merendree. CD&V’ers Hans Martens en Fernand Neerman waren eerder al gemeenteraadslid en maken op 1 januari hun wederoptreden. Bij N-VA werden Hugo Verhaege en oud-schooldirecteur Jan Pauwels verkozen. Maar Hugo zal in de gemeenteraad opgevolgd worden door een Nevelaar. En Jan Pauwels krijgt als OCMW-voorzitter het statuut van 6e schepen in het college.
 

Stemmenkampioen
Met 537 voorkeurstemmen is Hans Martens duidelijk de meest populaire politicus in Merendree. In Groot-Nevele moet hij weliswaar nog 10 andere politici laten voorgaan in de ranking van voorkeurstemmen. Fernand Neerman (429) staat op de 14e plaats, Hugo Verhaege (338) op de 19e plaats en Jan Pauwels (326) op de 20e plaats.
Na een carrière van 6 jaar schepen had Hugo Verhaege op méér voorkeurstemmen gerekend. Dat hij er echter compleet de brui aan geeft komt niettemin onverwacht.
“Ik ben teleurgesteld in mijn persoonlijke score, dit ontken ik niet”, zegt Verhaege. “Binnen 6 jaar zal ik 71 zijn, ook dat speelt een rol en zo heb ik beslist om plaats te maken. Hugo is een Vlaams nationalist in hart en nieren: eerst bij de Volksunie, later bij Nieuw Nevele en nu bij N-VA. Mentaal heeft hij al afscheid genomen van de politiek.
“Vanaf 1 januari ben ik opnieuw baas over m’n eigen agenda. Als zelfstandige ben ik 25 jaar lang niet op reis geweest, die schade wil ik nu inhalen.”

Nieuw: Jan Pauwels
Dat oud-schooldirecteur Jan Pauwels een degelijke score zou halen stond vast. Maar met nauwelijks 12 stemmen minder dan Hugo Verhaege, de man die hem in de politiek haalde, valt hem nu het OCMW voorzitterschap in de schoot. Als pas gepensioneerde een mooi vervolg op zijn vroegere drukke schoolleven. “Een ambt waar ik stiekem van droomde”, vertelt hij zelf. “Maar eenvoudig was het niet. Je moet eerst verkozen raken, je partij moet dan nog deel uitmaken van de meerderheid én je moet gemandateerd worden door je partij. Die drie voorwaarden zijn voor mij naadloos en ineens vervuld.
“Dat ik goed onderhandeld heb?  Een verkeerde voorstelling van zaken! Alleen het partijbestuur beslist wie welk mandaat krijgt, zelf heb ik helemaal niet onderhandeld.”
De N-VA koos volgens partijvoorzitter Freddy Bertin voor Pauwels “omdat hij bestuurservaring heeft als directeur in Nevele en Merendree en omdat hij als vrijwilliger geëngageerd is in het welzijnswerk.”
Ging hij als schooldirecteur tot voor kort hoofdzakelijk om met schoolkinderen,  dan zijn  in het OCMW-rusthuis bejaarden binnenkort zijn klanten.
“Of dit aanpassen is? Het leiden van een school of OCMW betekent dat je het personeel coacht. Verder ben ik altijd sociaal ingesteld geweest en begaan met mensen die in een rusthuis getekend zijn door de kwetsuren van de ouderdom.”
Volgens Pauwels zijn er heel wat sociale noden te lenigen. “In Nevele gaan een 40-tal gezinnen naar de 2-maandelijkse voedselbedeling. 125 mensen bevinden zich in diepe armoede. In Nevele, jawel. Veel gezinnen hebben het moeilijk. Op school al kon ik dit aflezen aan de schoolrekeningen die onbetaald bleven.”
Op 1 januari komt de nieuwe OCMW-voorzitter goed voorbereid aan de start. “Ik zit momenteel met m’n neus tussen de boeken en bestudeer de codex met de OCMW-wetgeving”.
Piet De Baets