Na zijn boeken ‘Gent in de grote oorlog’ en ‘Leie- en Scheldestreek in de grote oorlog’ lanceert Denis Pieters, een bekende verzamelaar van oude foto’s, een nog nooit getoonde collectie in een nieuw boek. 

‘Meetjesland in de grote oorlog’ brengt grote en kleine verhalen over de Eerste Wereldoorlog aan de hand van een zeer merkwaardige en zeldzame verzameling foto’s, uitsluitend getrokken door Duitse militairen. Op die manier ontstaat een beeld van het Meetjesland met zijn dorpen en landschappen, molens, kastelen en cafeetjes zoals het er honderd jaar geleden uitzag.  
Denis Pieters kreeg hulp van auteur Stefaan De Groote, ondervoorzitter van de heemkundige kring het Land van Nevele, die de inleiding schreef over de oorlogsgebeurtenissen in de regio en de teksten bewerkte. Ook een aantal andere heemkundigen uit de streek hielpen met het duiden en lokaliseren van de 320 meestal nog nooit getoonde  foto’s.   
Betekenis van de eerste Wereldoorlog voor het Meetjesland

Het Meetjesland was honderd jaar geleden een belangrijk landbouwgebied en de Duitsers hebben het gebied volop gebruikt om hun troepen aan het front te bevoorraden. Paarden en runderen tot en met koper en rubber, alles van waarde werd weggesleept. Officieren en soldaten werden ingekwartierd in kastelen en boerderijen. Er was veel dwang en machtsmisbruik, maar er groeiden ook vriendschappen en relaties met de Duitse soldaten. Er kwamen eveneens vliegvelden, zoals in Maria-Aalter en Maldegem.  
Maar sommige inwoners lieten zich niet doen door de bezetter. De smokkelaars van voor de oorlog werden in een aantal gevallen ‘passeur’ met spionagemateriaal. Men bracht in het geheim brieven over naar Nederland. De Duitse contraspionage slaagde erin om verschillende netwerken op te rollen en heel wat inwoners van de streek, zowel mannen als vrouwen, werden geëxecuteerd op de schietbaan in Gent. 

Dodendraad
De Duitse bezetter regeerde met harde hand vanuit de Kommandanturen in Eeklo en Ertvelde. De bewegingsvrijheid van de burgers werd drastisch ingeperkt. We zien hoe tot in de kleinste dorpen soldaten ingekwartierd zaten. Om smokkel, spionage en vluchtpogingen te voorkomen, plaatste de bezetter in 1916 een elektrische draadversperring onder hoogspanning aan de grens met Nederland. Nooit eerder vertoonde foto’s tonen de aanleg en bewaking van de Dodendraad in onder andere Maldegem, Sint-Laureins, Assenede en Zelzate. Met de haarscherp afgedrukte beelden komt deze dramatische geschiedenis plots heel dichtbij. 
Maar dat hield de mensen niet tegen en alleen al in het Meetjesland vielen daardoor een paar honderd slachtoffers. 
De Hollandstellung is als spoor van de Eerste Wereldoorlog nog altijd gedeeltelijk zichtbaar in het landschap. Die bunkerlinie doorkruist  de regio van west naar oost. De Duitse legerleiding vreesde namelijk een inval vanuit Nederland. 
In oktober 1918 rukten de geallieerden op vanuit West-Vlaanderen, maar er werd nog een zware strijd geleverd aan het Kanaal van Schipdonk. Verschillende dorpen, zoals Zomergem, werden bijna volledig vernietigd door moordende artilleriebeschietingen en luchtaanvallen.  

Uniek boek
Het is een boek dat we als uniek kunnen bestempelen, daar ongeveer alle 300 oorlogsfoto’s zijn genomen door Duitse soldaten, die hun eigen gemaakte foto’s massaal en zichtkaarten naar hun heimat stuurden. Denis had ongeveer 40 jaar nodig voor deze unieke zoektocht naar de originelen. De auteur is in verzamelaarskringen bekend omwille  van zijn gigantische verzameling. Hij bezit ongeveer 50.000 unieke oude foto’s en postkaarten. Voor uitgeverij Taptoe werkte hij al vroeger mee aan de boeken “Deinze in oude foto’s”.

‘Meetjesland in de grote oorlog’, 192 blz. is een uitgave van uitgeverij De Klaproos. Te koop aan 24,95 euro in de Standaard boekhandels van Eeklo, Aalter, Zelzate, en in de krantenwinkels Van Herck (Ertvelde en Assenede), Idee (Knesselare), De Nieuwsbron (Maldegem), Maxim (Maldegem), Chantal (Maldegem). Of bij de auteur op 0479/86.19.41 of 09/324.49.22

Piet De Baets