Bijna twee jaar geleden kondigde Jimmy Van de Walle (39) uit Assenede op het Belgisch-Nederlands Kampioenschap ‘Highland Games’ zijn afscheid aan. Dat kwam als een totale verrassing, maar twee jonge kindjes en een pas opgestarte Doe Het Zelf zaak (Stock Van De Walle, Zelzatestraat, 63)  lieten hem te weinig tijd om nog elke dag te trainen. Maar kijk, minder dan twee jaar later traint de man alweer volop en droomt hij van een comeback, volgend jaar in Lembeke.
Highland Games is geen competitie voor watjes. De sport, een soort meerkamp, is komen overwaaien uit Schotland. In de middeleeuwen namen verschillende Schotse clans het in die Games tegen elkaar op. De vijfkamp bestaat uit tot de verbeelding sprekende disciplines, waaronder steenstoten, boomstammen werpen, hamerslingeren, en een gewicht hoog over een balk gooien. En de sfeer is ook Scottish: doedelzakmuziek en Schotse whisky-bar. Het lichtste aan de hele sport is nog het verplicht dragen van de Schotse kilt of rok. Met daaronder wel of niet….?

Jimmy Van de Walle kreeg de smaak te pakken in 2009, toen een vriend hem inschreef voor het Vlaamse Kampioenschap Highland Games in het Kasteel van Ooidonk. Hij won de wedstrijd zonder veel voorbereiding en wilde daarna uiteraard weten hoe ver hij kon geraken, als hij wél trainde. Hij dook dagelijks de fitnessruimte in, tot hij besliste zijn eigen fitnessruimte thuis te bouwen. Hij deed aan gewichtheffen en trainde de verschillende disciplines op een veld achter zijn huis. Het leverde hem zeven Belgische titels op (recordhouder) en in 2013 werd hij Europees kampioen en tweede op het WK in Fürstenwalde (D). De sympathieke Jimmy (1,90 meter met 125 kilogram pure spiermassa) stond in zijn milieu snel bekend om zijn trainingsdrang en daardoor zijn haast perfecte techniek.

Vrienden-concurrenten
Hoe zou het nog zijn met  Jimmy, vroegen wij ons af, bijna twee jaar na zijn afscheid in augustus 2016 aan de Highland Games in Lembeke.
Mijn doel is om binnen twee jaar een marathon te lopen, kondigde hij toen nog als reden aan.
“Tja, de plannen zijn enigszins veranderd”, geeft Jimmy Van de Walle ons spontaan toe als we informeren waar en wanneer hij die eerste marathon gaat lopen.
“Sinds oktober vorig jaar ben ik weer beginnen trainen voor ...de Highland Games”, bekent hij. “Dat lopen, dat ging wel goed, maar oude liefde roest niet zeker? Intussen zijn de kindjes Anouk en Zoé ook twee jaar ouder, en draait de nieuwe zaak, die we twee jaar geleden aan het opstarten waren, perfect en zo heb ik weer wat meer tijd”.
Van de Walle: “Voor het geld moet je aan de Highland Games niet deelnemen. Wel voor de eer, en om een stuk van de wereld te zien. Ik trad al aan in verschillende wedstrijden in de VS en Canada, waar er echt op hoog niveau gestreden wordt, maar ook in Alaska en IJsland. Als je top bent in je eigen land, word je snel uitgenodigd voor wedstrijden in de hele wereld.”
Veel mensen doen mee aan Highland Games, maar de wereldtop bestaat toch maar uit een 30-tal mannen. Op het terrein zijn ze dan wel concurrenten en is het uiteraard ieder voor zich, maar daarbuiten zijn het allemaal vrienden en bestaat er een soort van ‘brotherhood’ van Highland Gamers.
Van de Walle: “Als we naar de VS trekken, wordt er steevast voor onderdak gezorgd, zodat de kosten beperkt blijven. En als er hier wedstrijden zijn, zorgen wij ervoor dat de buitenlandse deelnemers bij mensen kunnen verblijven, om hotelkosten uit te sparen. Want veel geld gaat er niet in om. Toen ik ooit naar Alaska ging, werden mijn reis, mijn verblijf, eten en drinken betaald en was er zo'n 500 euro aan prijzengeld. Dat was dan nog uitzonderlijk”.

Veel eten
Maar doordat hij twee jaar niet deelnam aan wedstrijden, geldt de keiharde sportwaarheid: 'opstaan is plaats vergaan'. De Oosteeklonaar moet dus nu eerst en vooral weer zijn plekje aan de Belgische en Europese top heroveren.
Van de Walle: “Want intussen zijn natuurlijk enkele jonge krachten opgestaan die dat ook heel goed doen. Het is ook daarom dat ik al in oktober vorig jaar weer ben beginnen trainen, om pas volgend jaar weer in competitie te komen. Ik lag twee jaar stil, was van 125 kilo door het lopen gezakt naar 100 kilo. Intussen zit ik toch alweer aan 121 à 122 kilo en ik merk dat die jaren topsport die ik deed, toch voor een 'fond' hebben gezorgd, waardoor zaken als kracht, snelheid, explosiviteit en techniek snel terugkeren. Ik probeer weer mijn oude niveau te halen, door veel te trainen, maar natuurlijk ook door veel en goed te eten, want dat gewicht dat er moet bijkomen, dat moeten allemaal spieren zijn, natuurlijk. Iemand die maar tachtig kilogram weegt maakt kans om bij het hamerslingeren zelf mee te vliegen (lacht). Er moet voldoende contragewicht zijn. Maar als je veel eet, moet je ook veel trainen. Een grote papzak heeft niets te zoeken op het veld.”

Terug aan de top
De 'sterkste man van het Meetjesland' is ook niet van plan om half werk te leveren.
“Ik zal er volgend jaar 40 zijn. Highland Gamers zijn op hun top op 38, 39 jaar, maar de jongste jaren zie je mensen van boven de veertig ook nog meedoen. Ik hoop vanaf volgend jaar toch nog een jaar of drie vier te kunnen meedraaien. Maar dan wel aan de top. Ik hoop weer de nummer 1 in België te kunnen worden en tot de top 5 in Europa te behoren. Want ook in de Highland Games bestaat een ranking. Als beste van je land word je uitgenodigd voor buitenlandse wedstrijden. Als de top niet meer haalbaar blijkt, dan stop ik er definitief mee”, maakt Jimmy Van de Walle zich sterk.
“En ja, ik zou graag weer naar het buitenland trekken, naar wedstrijden, maar ik ga ook geen vier keer op een jaar naar de VS vliegen. Mijn vrouw staat achter mij. Zij geniet ook geweldig van de ambiance op en rond die wedstrijden. En de kindjes kunnen ook wel eens voor opvang bij de grootouders terecht”.

Piet De Baets