Hij leefde even in een bubbel. Een verkiezingsbubbel. Pieter Claeys (33) is sinds twee januari 2019 de nieuwe burgemeester van Kaprijke. Hij brak samen met zijn kartelgenoten van ‘Het kan beter’ onverwacht de meerderheid van voormalige burgemeester Filip Gijssels. Maar na de installatievergadering ontdekte Claeys al meteen hoe hard politiek kan zijn.
De oppositie viel over de - te vroege - aankoop van laptops. Een klein maar ‘klevend’ incident. Claeys en zijn meerderheid counterden de aanval. De verkiezingsbubbel had meteen plaats gemaakt voor de politieke realiteit. Pieter Claeys blijft echter vastberaden. “Ik wil er staan voor mijn gemeente. Pin ons niet vast op één dossier.”

Geboren Lembekenaar
Pieter Claeys is geboren en getogen in Lembeke. Zijn vader is (en grootvader was) er huisarts, een goed gekende familie. Hij heeft als jongen in de Kerkstraat gewoond, en verhuisde acht jaar geleden naar Aveschoot. Hij heeft gevoetbald bij de jeugd van Lembeke, zat in de Chiro en heeft judo gedaan. Ook zijn lagere school maakte hij af in Lembeke. Het middelbaar eerst in het EPI in Sint-Laureins, later in het college in Gent. Zijn studies Rechten deed hij in Brussel en in Gent. In 2013 startte hij zijn eigen advocatenkantoor in Lembeke. Hij woont samen met vriendin Lies Wolfs.

Raar gevoel
“Ik ben bijzonder trots op wat we gerealiseerd hebben” vertelde Pieter Claeys ons enkele weken geleden.
“Vlak na de verkiezingen, op 14 oktober van vorig jaar , kon ik even mijn oren en ogen  niet geloven. We hadden het gedààn ! De oude meerderheid had plaats gemaakt voor een nieuwe. Weliswaar met een heel nipte meerderheid, maar we waren er toch maar in geslaagd. Het doet nog altijd raar om door de gangen van het gemeentehuis naar het bureau van de ‘burgemeester’ te lopen…”
Claeys belandde op zijn 21ste in de gemeentepolitiek. “Ik stond toen voor het eerst op een lijst” herinnert Claeys zich nog levendig. “Ik haalde 311 stemmen en was daar best tevreden mee. Zes jaar later scoorde ik op de CD&V+-lijst met 289 stemmen minder goed op de vijfde plaats. Toch ben ik er steeds in blijven geloven. We hebben samen steevast een positieve en constructieve oppositie gevoerd en zijn daar ook voor beloond. Ik blokte nu af op 976 voorkeurstemmen, 200 minder dan vorig burgemeester Filip Gijssels.  Maar zijn ‘Samen’ kwam één zetel te kort om de meerderheid te halen. Zijn lijst heeft altijd sterke kandidaten in Lembeke gehad, en dat maakte het voor ons niet gemakkelijk. Maar tijdens de jongste campagne hadden zowel ik als de mensen op onze lijst het gevoel dat de bevolking wel eens iets anders wilde. Ik voelde het aan alsof Kaprijke ons de overwinning gunde. Met onze groep die onder de slogan ‘Het kan beter’ de verkiezingsstrijd inging, hadden we slechts één betrachting: de zetelende meerderheid uit het zadel lichten.”
Hoewel volgens Claeys niemand in zijn groep echt de leiding hoefde te nemen, was het al snel duidelijk dat hij de lijsttrekker zou worden. “Die beslissing was op zowat vijf minuten genomen”, gaat Claeys verder.  Uiteindelijk zetelen er nu vier CD&V-mensen, evenveel N-VA’ers en één onafhankelijke in de gemeenteraad. Onze vierde kartelpartner, Groen, kijkt mee over de schouder en legt mee groene accenten in het beleid.”

Voetbalkantine
Pieter zegt dankbaar te zijn voor het mandaat dat hij kreeg van de burger.  
Claeys: “Uiteraard zullen we ons voor 100 procent inzetten voor de gemeente. Al snel waren we verrast over bepaalde beslissingen die genomen waren in het verleden en nu op ons afkomen. Noem je dat lijken uit de kast? Oh, laat ons dat over een paar maanden eens evalueren. We krijgen in elk geval enkele stevige dossiers op ons bord. De Lembeekse voetbalkantine is er één van. We proberen dit dossier zo snel mogelijk in het juiste vaarwater te krijgen. Misschien via een minnelijke schikking ? De belangen van de club, haar spelers en haar imago primeren.”
Taptoe: Nieuwigheden op stapel?
Pieter Claeys: “Jawel. Maar niet alles zomaar omgooien, eerst eens rustig rondkijken. Omdat burgerparticipatie heel belangrijk is voor ons, gaan we het vragen halfuurtje van de burger inlassen. Burgers kunnen, op gestructureerde wijze, hun vragen stellen tijdens de gemeenteraad. Een gemeente runnen gaat immers ook over de kleine zaken die de mensen bezighouden. Een slecht voetpad, een lamp die ergens niet brandt of de veiligheid op een fietspad dat beter kan. Dingen waar we aandacht willen aan besteden.”

Vastpinnen
Over fusies ligt de nieuwe burgemeester nog niet meteen wakker.
Pieter Claeys: “Het is natuurlijk een thema dat speelt in de regio. Maar laat ons eerst eens de komende Vlaamse verkiezingen afwachten. Kijken hoe het nieuwe overheidsbeleid zal staan tegenover gemeentefusies. Natuurlijk zullen we wel degelijk met onze omgeving over fusies praten, maar een voorkeur willen we momenteel niet uitspreken. Als het ooit tot een fusie komt, dan staat onze gemeentelijke eigenheid voorop. Ons Plein, onze Lembeekse Bossen, het toerisme in onze gemeente... De horecazone opwaarderen als poort naar het Krekengebied ten noorden van onze gemeente, waarom niet ? Pas na zes jaar wil ik afgerekend worden op de inzet van onze ploeg voor Kaprijke, Lembeke en Bentille. Pin ons niet vast op één antwoord of één dossier, maar beoordeel onze globale daden en inzet voor de gemeente in zijn geheel.”

Emiel Tack
Piet De Baets