“Ik heb nog wel mijn 3 blauwe dozen, maar ik heb mijn naam moeten aanpassen”, zo vertelt ons Denis Steenbeke van de gelijknamige garage die al jaren als Peugeot-dealer in de streek bekend staat. Hij is net 60 geworden en met zijn ‘blauwe dozen’ bedoelt hij de uniforme kleur van zijn drie garages, van ver herkenbaar. Als je één foto (zie hierbij) hebt gezien weet je niet meer op welk adres deze vestiging zich bevindt.

5 in 1
Na de overname van een Peugeot-vestiging in Deinze (voorheen garage Coussement) werd het gebouw volledig gestript en gerenoveerd tot (alweer) een blauw blok. Deze derde uitbreiding (na Eeklo en Evergem) inspireerde Denis tot een koepelorganisatie waarmee hij kon anticiperen op een duidelijke trend in het autolandschap waarbij steeds meer concessies groeperen onder één groep.
Omdat intussen ook het merk Citroën en DS werd toegevoegd aan de invoerder van de  Franse autoconstructeur PSA als koepel boven de merken met ook Peugeot, vond Denis Steenbeke de weg naar nog twee andere collega’s waarmee hij één groep vormde boven hun vestigingen en merkconcessies.
Zo werd een paar maand geleden in het splinternieuwe complex van Peugeot, Citroën en DS langs de Emiel Clauslaan in Astene (Deinze) een fusie verwezenlijkt met Citroën Verhelst en Peugeot Tielt Motors.

Garage Steenbeke opende in 1980 de deuren en is concessiehouder van Peugeot met vestigingen in Deinze, Evergem en Waarschoot. Tielt Motors bestaat sinds 1959 en is officiële verdeler van Peugeot in Tielt. Garage Verhelst tot slot werd opgericht in 1939 en is concessiehouder van Citroën en DS Automobiles met garages in Deinze en Tielt.

Daar vind je naast Peugeot ook de merken Citroën en DS Automobiles, het nieuwe luxe- en avant-garde merk van PSA.

Nóg meer uitbreidingen voorzien

“Het was onze bedoeling om de drie merken in de regio van het Meetjesland, Tielt, Aalter, Deinze en Gent-Noord beter te kunnen vertegenwoordigen”, legt Denis Steenbeke uit.

“Maar ook, door onze expertise en ervaring samen te brengen,  kan elke garage een breder dienstenpakket en een nóg betere klantenservice aanbieden, en zijn we bovendien gewapend voor de toekomst,” zeggen mede-zaakvoerders Peter Verhelst en Marco Boulez en Maarten Steenbeke.
Op alle sites van Traxxion samen werken 75 medewerkers.
Denis sluit niet uit dat in de toekomst nog meer bestaande, vooral Citroën vestigingen in de streek, zullen aansluiten bij of overgenomen worden door de groep Traxxion. Momenteel heeft Peugeot in Belgie een marktaandeel van 9%, Citroën 5 %.

Nieuwe naam
De vijf concessies waren nu wel dringend aan een nieuwe fusienaam toe en na enkele brainstorming sessies kwam de naam “Traxxion” uit de bus.  “Een duidelijke link naar actie, beweging, dynamiek”, legt  Denis uit. “En voor de ouderen zelfs onrechtstreeks naar het voorwiel aangedreven iconische oldtimermerk ‘Traction Avant’ van voor de oorlog.

Sindsdien verdwijnt de sinds 1980 vertrouwde naam “Steenbeke”  meer en meer op de achtergrond. Website, facturen, mails, test- en vervangwagens, enz. dragen voortaan het logo “TRAXXION” en dat is nog even wennen.

Steile opgang
Medeoprichtster Marleen Plasschaert (echtgenote Denis) is grotendeels te vinden in de garage te Evergem (eigenlijk langs de baan Eeklo - Gent dichtbij Mariakerke). Denis zelf werkt vanuit Evergem en Deinze en is CEO van de nieuwe Traxxion-groep.
Hij startte in 1979 als pas afgestuurde knaap in een boerenschuur in Drongen. Zijn ouders onderkenden al heel vroeg de combinatie van zijn technische en zakentalenten en steunden hem daarin.
Het definitieve Peugeot verhaal startte in 1987 in Drongen en nadien met de overname van de garage Opel van de veel te vroeg overleden Bert Verhaeghe (nog steeds rechtover de ingang van Het Leen). In 2004 werden door het merk de “blauwe dozen” ingevoerd en volgde in 2009 de vestiging in Evergem.
De opgang ging even steil als snel, van 50 verkochte wagens in 1987 naar straks 2.000 einde 2018 !

Toekomst
Taptoe: Hoe zie je de toekomst van uw branche, Denis?
Denis Steenbeke: “Moeilijke vraag. Het gaat zo rap. We gaan stilaan naar kleinere showrooms. De modellen zelf zullen er virtueel te bekijken en te ‘beleven’ zijn. Iedereen spreekt ook over de ‘elektrische’ toekomst, maar hoe gaan we die wagens opladen? Momenteel rijden er in België 5,3 miljoen auto’s rond, waarvan er 4 miljoen ’s nachts op straat slapen. Hoe moeten die opgeladen worden? Toch niet met een kabel over het voetpad, of uit het appartementsraam boven (lacht) ? De overheid promoot elektrisch en de constructeurs moeten volgen, maar de infrastructuur lijkt me nog niet voldoende aangepast.” In maart 2018 werd het bedrijf van Denis Steenbeke genomineerd tot  “Trends gazellen Oost-Vlaanderen voor grote bedrijven”.
Dit zijn de 100 snelgroeiende grote bedrijven van Oost-Vlaanderen.
Om het voortschrijdend succes van zijn uniek levensverhaal in de kijker te zetten belooft Denis om met zijn team in de 3 vestigingen alvast iets heel uitzonderlijks te doen bij nieuwe aankopen tijdens  het aanstaande autosalon (19 - 27 januari 2019).

Piet De Baets