Watervliet, ooit kandidaat als Mooiste Dorp van Vlaanderen' werd afgelopen zondag European Sister City van het gelijknamige Watervliet in the USA. De titel kwam als een donderslag bij heldere hemel. Mathieu Verly, afkomstig uit Gentbrugge en sinds 2005 woonachtig in Watervliet, ligt min of meer ongewild aan de basis de verzustering tussen het Oost-Vlaamse en het Amerikaanse Watervliet.'De verzustering kadert eigenlijk in de festiviteiten rond de 400ste verjaardag van het opvaren van de Hudson Rivier door Henry Hudson' vertelt Verly.
'Toch is het een volslagen verrassing. Eind april werd ik gecontacteerd door de director of recreation and cultural affairs van Watervliet in de Amerikaanse staat New York. De lokale burgemeester had haar gevraagd contact op te nemen met mij, om de banden met de Europese zusterstad aan te halen'.
Verly legde enkele jaren gelden zelf de eerste contacten. 'Eerder toevallig' gaat de man verder. 'Het Belgische Watervliet was toen volop in de strijd om de titel van Mooiste Dorp van Vlaanderen binnen te halen. Via onze werkgroep hadden we ontdekt dat er ook een Watervliet in de USA lag, niet ver van New York. We hebben er destijds een mail heen gezonden om hen hun steun te vragen zodat ze voor ons zouden stemmen. De lokale burgemeester reageerde toen en plaatste het bericht op een Amerikaanse website. Blijkbaar is hij onze gemeente en mijn naam niet vergeten.'
Op 4 juni kreeg Verly het bericht dat Watervliet werd uitgeroepen tot Sister City. 'De officiële plechtigheid vond afgelopen zondag, 14 juni, plaats' gaat Verly verder. 'Naast een resolutie is er ook een sleutel beschikbaar die symbolisch toegang geeft tot de stad. Er werd zelfs gevraagd dat iemand deze zaken zou komen ophalen. Een quasi onmogelijke zaak, zeker op zo'n korte termijn. Daarom heeft de gemeente Sint-Laureins contact opgenomen met het consulaat die voor ons de honneurs zullen waarnemen.' Toch is de kans reëel dat de New Yorkse sleutel daadwerkelijk in Watervliet terecht komt. 'Men wil de sleutel niet zomaar naar België laten komen' vertelt de man. 'Daarom ben ik eigenlijk van plan om hem zelf te gaan ophalen volgend jaar wanneer ik mijn broer in de States ga bezoeken.' Het Sentse gemeentebestuur is bijzonder fier op deze gang van zaken.
'Onze burgemeester heeft voor de gelegenheid een speech opgemaakt die tijdens de plechtigheden zal voorgelezen worden' vertelt schepen Bart Van de Keere (CD&V). 'Hoe we verder met het gegeven zullen omgaan is nog niet helemaal duidelijk. Uiteraard zullen we nagaan of we in de toekomst de banden met onze kersverse zuster nauwer kunnen aanhalen. Mogelijks is het ophalen van de sleutel een eerste stap.' In 1991 waren er reeds contacten tussen beide gemeenten. Op aangeven van Jozef De Paepe werd een delegatie uit de States ontvangen door voormalig burgemeester Van Braekel. (LK)