Voor de 75-jarigen van Sleidinge was het zondag een grote dag. Zij vierden samen hun verjaardag in restaurant Pataya in de Hooiwege. Niemand anders dan oud-premier, minister van Staat en voorzitter van de Europese volkspartij Wilfried Martens zakte met zijn echtgenote Miet Smet naar Sleidinge af om er zijn 75ste verjaardag te vieren met de mensen van zijn geboortedorp.

‘Ik kom nog vaak naar Sleidinge’, vertelt Martens. ‘Er wonen hier immers nog twee van mijn vier broers. Het is echt plezierig om al deze mensen van vroeger nog eens terug te zien. Op 10 mei 1940 ging ik hier voor de eerste keer naar de kleuterklas. Ik zat toen ’s morgens achterop de fiets bij een meisje. In de lucht vlogen er die morgen Duitse vliegtuigen. De Tweede Wereldoorlog was begonnen. In 1943 startte ik hier met de lagere school. In het zevende jaar leerde ik zinsontleding, ideaal om later Latijn te leren. We hadden hier heel goede leerkrachten.’ Ook oud-klasgenoot Wilfried Van Horebeke herinnert zich die tijd nog goed. ‘Ik ga de woorden van meester Verplaetse nooit vergeten’, vertelt Van Horebeke. Hij zei dat we Wilfried goed in de gaten moesten houden, dat hij wel eens eerste minister zou kunnen worden!’ Tijdens het fotomoment voor de regionale pers die in groten getale opdaagde, voelde Wilfried Martens zich erg in zijn nopjes. Je zag dat hij het leuk vond om de mensen van toen nog eens te zien. Ook de echtgenote van Wilfried Martens, Miet Smet, was van de partij. (Michel Wijne)